HISTORIA DE LAS DOS PROVINCIAS DE EL BIERZO.

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LAS DOS PROVINCIAS DE EL BIERZO,
Por Javier Lago Mestre.
Para el 21 de octubre se celebrará una Jornada Provincialista en Ponferrada. Se trata de un acto público sobre las dos provincias de El Bierzo. Nos referimos al 530 aniversario de la provincia de El Bierzo que tuvo su existencia a lo largo del llamado Antiguo Régimen y el 195 aniversario de la provincia de Villafranca. Resulta de interés resaltar algunos rasgos característicos de cada una de ellas para reconocerlas mejor.

En 1486 los Reyes Católicos crearon la provincia de El Bierzo tras la compra de la villa de Ponferrada y la fijación en ella de la capital realenga. Esta provincia continuó su existencia a lo largo de la Edad Moderna (siglos XVI al XVIII). La posterior provincia de Villafranca nació con el Trienio Liberal (1820-1823) que se apartó del régimen absolutista del rey Fernando VII.

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Curiosamente ambas dos provincias nacieron tras un período bélico. Los Reyes Católicos tuvieron que someter por la fuerza al conde de Lemos, Rodrigo, que había ocupado militarmente Ponferrada para reclamar su cuestionada titularidad del condado. Tras esta derrota señorial fue más fácil el fortalecimiento del poder real en El Bierzo. Por su parte, la provincia de Villafranca se crea tras el final de las Guerras Napoleónicas que sirvieron para derrocar parcialmente el Antiguo Régimen y dar paso al período político liberal.

Respecto a la organización territorial de estas dos provincias. Los Reyes Católicos pretendieron una ordenación territorial de El Bierzo como provincia fiscal de la Corona de Castilla. De esta manera se estableció la receptoría principal de impuestos reales en Ponferrada, además de otras receptorías secundarias en otros distritos fiscales de nuestra provincia. Pero la jerarquización territorial externa suponía una dependencia de la ciudad de León que poseía el privilegio de representación en las Cortes de Castilla.

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Por lo que toca a la provincia de Villafranca, formó parte de un plan general de ordenación territorial de España. Se trataba de eliminar las instituciones previas del Antiguo Régimen (reinos, provincias, señoríos, regimientos…) y crear otras propias del régimen liberal, como las provincias, ayuntamientos, juzgados, etc. La creación de la provincia de Villafranca fue objeto de un debate político en las Cortes (delimitación, capitalidad, etc).

Por supuesto, durante el Antiguo Régimen existía un poder real absolutista que restringía la participación parlamentaria a mínimos, con la única representación de determinadas ciudades con derecho de voto. El parlamentarismo liberal del siglo XIX, a pesar de ser una democracia censitaria, permitió el debate político, a la hora de la creación de la provincia de Villafranca, que contó con la participación de los ayuntamientos bercianos.
La provincia de El Bierzo de la Edad Moderna tuvo al frente un órgano unipersonal, el corregidor de Ponferrada, como máximo representante real. ´De esta manera, el estado absolutista desconcentraba la mínima estructura burocrática en sus provincias. En el siglo XIX hay una mayor descentralización territorial con la provincia de Villafranca. Ésta cuenta con una diputación, un presidente y sus diputados.

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Finalmente, indicamos que la peculiar provincia de los Reyes Católicos forma parte de una protoinstitución mientras que la de Villafranca está plenamente considerada a nivel institucional. Todo ello nos permite fijar las grandes diferencias entre las provincias del Antiguo Régimen, Villafranca y las actuales.
O Bierzo, outubro de 2016.